Ptolemy Ptolémée

Ptolemaeus

2nd Century A.D. - IIe siècle après J.C.

Iconography of Ptolemy's Portrait
Iconographie du portrait de Ptolémée

Copernicus (1473-1543)

Copernic (1473-1543)

Copernicus portraits can be found on the interesting web site of the Nicholas Copernicus Museum at Frombork (Poland) where he died. These 16th century works of art present frightening hirsute portraits which could benefit of being better documented.

Copernicus most ancients portraits, all apocrypha and posthumous, were made almost half a century after his death, consequently presenting a big time-gap in likeness' fidelity ! Worse, following portraits were transformed and sweetened. Most are recent remakes. These ersatz considerably modify our perception of this historical persona.

We rather suggest to read more carefully Copernicus' oldest portraits. The one by Theodor de Bry has the considerable advantage of its sound authenticity. It shares the iconography of other paintings and engravings: two portraits preserved in Torun (Poland) where Copernicus was born, especially the one trom the ephitaphium of St. John Basilica (c.1580?); and, or course, the wood engraving ascribed to Tobias Stimmer (before 1584?) on which the sitter holds the same bunch of flowers.

The iconography of later portraits varies a lot when Copernicus is shown with Ptolemy. His elusive traits, often invented or modified, go with his will to publish his theories at the end of his life...! This posthumous celebrity prevented him from the Chruch's attacks! Unfortunaly, it also deprives us from authentic portraits taken during his life time.

In 1532 Stephano Della Bella shows him under a theatrical caricatural representation, aged and bearded. The engraver of the frontispiece from de Cellarius Atlas of 1660 shows him form a back profile, thus avoiding the depiction of reconizable traits.

Les portraits de Copernic ont fait l'objet d'un intéressant site web au Musée qui lui est consacré à Frombork (Pologne) son lieu de décès. On y voit des oeuvres du XVIe siècle qui ont de quoi faire frémir devant les traits de ce personnage hirsute sur des oeuvres d'art d'une certaine violence dont il serait intéressant de mieux documenter l'historique.

Ses plus anciens portaits, tous apocryphes et posthumes, sont réalisés près d'un demi-siècle après sa mort, ce qui est énorme pour la fidélité de la ressemblance ! Pire, la postérité les a édulcorés et transformés. La plupart de ceux que l'on publie ont été refaits à des époques plus récentes. Ce sont de doucereuses interprétations qui modifient considérablement la perception que l'on peut avoir de ce personnage.

Nous proposons une lecture de son portrait plus près des originaux de son époque. Celui de Théodore de Bry a l'avantage d'être inattaquable au niveau de son authenticité. Il partage l'iconographie d'oeuvres peintes et gravées : deux portraits conservés à Torun (Pologne) la ville de naissance de Copernic, dont celui de l'ephitaphium de la basilique Saint Jean (vers 1580?) ; et, bien sûr, la gravure sur bois attribuée à Tobias Stimmer (avant 1584?) sur laquelle on retrouve le même petit bouquet de fleurs.

L'iconographie des portraits ultérieurs a considérablement variée lorsque Copernic est représenté avec Ptolémée. Ses traits élusifs, souvent inventés ou modifiés, vont de pair avec sa volonté de ne publier ses théories qu'à la toute fin de sa vie...! Sa célébrité posthume lui assurait la protection contre les attaques de l'église ! Par contre elle nous prive de portraits authentiques exécutés de son vivant.

En 1632 Stephano Della Bella le représente sous les traits d'un personnage de théâtre caricatural, barbu et âgé. Le graveur du frontispice de l'Atlas de Cellarius (1660) le montre de profil arrière, permettant d'éviter de lui donner des traits trop reconnaissables.

 

Bry, Theodor de (1528-1598), Nicolaus Copernicus Torn[ae]us Borussus. Mathemat. Nat. 1° 1473 Ob. 1543, circa 1597?, engraving, dimensions unknown, collection unknown.

Signature middle right: "B". Inscription under the image: "Non [docet] instabiles Copernicus [aethernis urbis] Sed [terrae] instabiles arguis ille [unis]".

Bry, Theodor de (1528-1598), Nicolaus Copernicus Torn[ae]us Borussus. Mathemat. Nat. 1° 1473 Ob. 1543, vers 1597 ?, gravure, dimensions inconnues, collection inconnue.

Signature au centre à droit : "B". Inscription sous l'image: "Non [docet] instabiles Copernicus [aethernis urbis] Sed [terrae] instabiles arguis ille [unis]".

 

Niccolo Tornioli, The Astronomers, 1645 (detail)
 

Portrait of Copernicus from Pierre Gassendi, Nicolai Copernici...astronomi illustris vita (The Hague, 1655)
 

Stephano Della Bella (dates unknown), Detail of "NIC. COPE" from Frontispiece of Galileo, Dialogo... sopra i due Massimi Sistemi del Mondo, Tolemaico, e Copernicano [Dialogue concerning the Two Chief World Systems, the Ptolemaic and the Copernican], Florence, 1632, engraving, dimensions unknown.

Stephano Della Bella (dates inconnues), Détail de « NIC. COPE » du Frontispiece de Galileo, Dialogo... sopra i due Massimi Sistemi del Mondo, Tolemaico, e Copernicano [Dialogue concernant les deux grands systèmes au monde, le ptolémaïque et le copernicien], Florence, 1632, gravure, dimensions inconnues.

 

Detail of Copernicus on the Frontispiece of Cellarius Celestial Atlas, 1660, signature unknown, dimensions unknown.

Détail de Copernic dans le frontispice de l'Atlas céleste de Cellarius, 1660, signature inconnue, dimensions inconnues.

 

Collaboration

FRIEDMAN Anna Felicity, Assistant Curator, History of Astronomy, Adler Planetarium & Astronomy Museum, 1300 South Lake Shore Drive, Chicago, IL 60605, 1 312 322-0527 phone, 1 312 341-9935 fax. Alternative email.

 

 

Web

Robert H. van Gent, The Harmonia Macrocosmica of Andreas Cellarius (I): A Preliminary Inventory of Known Copies in Public Libraries and Collection.
Portraits of Nicolaus Copernicus, Nicholas Copernicus Museum at Frombork (Poland).
Unilab, Was There a Scientific Revolution?, California Institute of Technology.
 
mise à jour le 21 janvier 2001

Ptolemy Ptolémée

Ptolemaeus

web Robert DEROME